Monday, April 15, 2013

Distribution of recent sightings of lions in North Africa (AD 1900–1960).

Grey shading indicates Mediterranean scrubland ecosystems. Circular markers indicate sightings in western Maghreb; triangular markers indicate sightings in eastern Maghreb. The dotted line indicates the air route across the Atlas Mountains (Casablanca-Agadir-Dakar) during which the last wild lion was photographed. Asterisks (*) denote locations of human population centers. Dashed lines indicate national boundaries.


Examining the Extinction of the Barbary Lion and Its Implications for Felid Conservation

Great research article on the Barbary or Atlas lion:
Citation: Black SA, Fellous A, Yamaguchi N, Roberts DL (2013) Examining the Extinction of the Barbary Lion and Its Implications for Felid Conservation. PLoS ONE 8(4): e60174. doi:10.1371/journal.pone.0060174
Editor: Alfred L. Roca, University of Illinois at Urbana-Champaign, United States of America

See an abstract below:
The North African ‘Barbary lion’ or ‘Atlas lion’ occupied the Maghreb, the region isolated from the rest of non-arid Africa by the Sahara. Until the 18th century, Barbary lions ranged from the Atlas Mountains to the Mediterranean. Extensive persecution in the 19th century reduced populations to remnants in Morocco in the west, and Algeria and Tunisia further east, all of which were extirpated during the 20th century.
In the 16–18th centuries many accounts reported lions in the western Maghreb (northern Morocco) near the Atlantic and Mediterranean coasts. Up to the 1830s lions were still seen in these coastal areas, the Rif mountains and the Marmora forest, however records remain sparse throughout the 19th century. By 1880 lions had retreated south of the Bou Regreg and Taza passes into the Atlas Mountains and areas bordering the Sahara, where human populations were largely nomadic. Previous commentators suggested Barbary lions were extirpated sometime between 1920 and 1930. Later sightings, however, have since been documented with the last in the High Atlas in 1942.
...Several menageries in Europe held Barbary lions in medieval times and they were popular exhibits in public zoological gardens in the 1800s. By the early 1900s zoos and circuses in Europe and North America often promoted their lions as “Barbary”, although true representatives were said to be only found in the collection of the Sultan of Morocco, derived from animals caught by local tribes. The significance of this collection was not recognized until the 1970s after the lions were moved from the Royal Palace, Rabat, to a new zoo at Temara when a study identified animals with physical characteristics of the Barbary lion.
  ...Up to the late 1800s, hunters reported lions traversing from northwest Algeria, westwards into Morocco and from northeastern Algeria eastwards into Tunisia. After the 1880s, the pattern of sightings suggest that lion populations retreated broadly in two directions; in Morocco southwards away from coastal regions through the Rif, Middle and High Atlas Mountains and the Saharan fringes; and in Algeria eastwards into the Tell Atlas and the Aurès Mountains bordering Tunisia. In both regions small populations survived at low densities in remote areas for several generations. Literature and oral accounts suggest that lions persisted through certain behavioral adaptations (hunting domestic livestock, engaging in nocturnal activity, living in small groups or pairs) and shifts in range (leaving deforested localities, moving to outlying areas and higher altitudes, and following water points in arid regions). Many of these particular behavioral adaptations have since been observed in contemporary populations of lions in human-dominated landscapes in sub-Saharan Africa as well as in restricted available habitat in India.
...Insights from historical sightings are relevant to current lion conservation. We suggest that wild lions persisted in the Maghreb into the 1950s, much later than previously recognized. The lion is a well-known, visible and potentially threatening species, yet small populations survived in North Africa decades after being generally considered extinct. This persistence reflects the recent rediscovery of a small population of Barbary leopard nearly 20 years after the last previous sighting and a decade since being declared extinct. Careful consideration should be given to mammalian carnivores currently presumed extinct or near-extinct in other regions, coupled with a greater understanding of extinction patterns and the conservation potential in relict populations.

Finally, we suggest caution when considering the current conservation status of lions. Although lions in the Maghreb adapted to reduced population density, prey availability and habitat encroachment, our analysis reveals that lion group-living behavior did not change significantly as human pressures increased. As a pride-forming species, P. leo populations are prone to collapse, whereas other felids may survive at lower local population densities by not living in social groups. Lions in today’s small populations in Central and West Africa persist, even if rarely seen, in fragmented remnants, yet clearly exist at the edge of a precipitous drop into extinction. Continued, carefully considered conservation effort remains vitally important.

Wednesday, October 10, 2012

Extinct Barbary Lions Used in Gladiator Rings Revived at Moroccan Zoo

The recently renovated Rabat Zoo in Morocco claims to have bred three new Barbary lion cubs in captivity. The larger cousin of southern Africa’s plains lions, Barbary lions were slaughtered en masse in fights with gladiators in order to demonstrate the superiority of humans over nature and finally the last wild individual was shot by a French hunter in 1922.
However, Moroccan Sultan Mohammed V, grandfather to the current king, had a private collection of lions that were gifts of allegiance from nobles and peasant hunters. Using ex-situ breeding methods, the zoo reportedly used the genetic material from these animals to build up a captive population of 30 individuals, including Layth, Rose and Rosa, who were born in December, 2011.
“In 1953, when Sultan Sidi Mohammed Ben Youssef (later King Mohammed V) was forced to abdicate and went into exile, the royal lions (21 in total) too lost their home at the palace,” according to The Six Extinction.
Three of these were moved to a zoo in Casablanca, while the remainder were sent to Meknes.
The Sultan returned to the palace in 1955 and the Meknes lions followed soon after, but the three lions sent to Casablanca never returned.
Then in the late 1960s a respiratory disease swept through the lion enclosure, at which point King Hassan II decided to build a new home for them in Temara. It is this space that eventually evolved into today’s Rabat Zoo, which has since undergone another massive restructuring.
Designed in the spirit of recovering the five major ecosystems of Morocco and the African continent, the Zoological Gardens of Rabat depicts the fauna and flora that live in swamps, savannah, rainforest, desert and the Atlas Mountains, including what is believed to be the Barbary lion.
Albeit still quite new, the zoo has received mostly positive ratings on Trip Advisor, setting it apart from Egyptian zoos that have come under fire for their appalling treatment of animals.
“The positive points are: it is new, it is green (but the plants and trees still need to grow further), it is spacious.. Most animals have a lot of space, it is clean, there are hardly any fences and most animals look in good health!” wrote one traveler, who emphasizes that he has been to many of the world’s ‘top’ zoos.

Layth, Rose and Rosa, the zoo’s pride and joy, are constantly monitored by veterinary specialists.

“These cubs are the direct descendants of the Atlas lions, because like most of the cubs and lions here, they are a pure breed,” Abdul Rahim Salhi, head of operations at the zoo, told Al Arabiya News. “They are not mixed.”
Courtesy of Green Prophet

Barbary Lion - Algeria

Wednesday, September 12, 2012

Tableau Lions de l'Atlas

"Lions à l'affût" (1926) Tableau de Georges Frédéric RÖTIG

Deuxieme naissance de lionceaux de l'atlas au jardin zoologique de Rabat

Naissance de trois lionceaux au jardin zoologique de Rabat

Fauves de légende: le puissant lion de l’atlas sera-t-il réintroduit dans son environnement?

Le Lion de l’Atlas ou Lion de barbarie (Panthera leo leo), régnait autrefois sur toute l’Afrique du Nord. Le dernier spécimen sauvage fut abattu au Maroc en 1943 A Tizzi n Tichka.
Il est caractérisé par une crinière beaucoup plus volumineuse que celle de ses cousins africains, très sombre voire noire et allant jusqu’au milieu du ventre.
Contrairement aux autres sous-espèces de lions, le lion de l’Atlas ne vit pas en groupe de plus de deux ou trois membres adultes. Le mâle participait donc également à la chasse. Vivant principalement dans les montagnes du massif de l’Atlas, ces lions sont plus robustes et beaucoup plus massifs que les autres sous-espèces de lions, atteignant facilement les 315 kg.
Bien que l’espèce soit considérée comme éteinte à l’état sauvage, quelques spécimens sont encore conservés dans certains parcs zoologiques. En effet, depuis les jeux de l’antiquité, les empereurs Romains avaient un faible pour ce puissant animal qui était des plus combatifs dans l’arène.
Les derniers ont pu être sauvegardé grâce à la fauverie royale Hassan II. Une cinquantaine d’individus ont ainsi été sauvés, dont la moitié vivent dans le parc zoologique de Témara, dans la banlieue de Rabat .
De nombreux autres parcs zoologiques possèdent des lions « hybrides » comptant des lions de l’Atlas parmi leurs ascendants.

Tout à fait récemment, des analyses d’ADN ont été effectuées sur la plupart des lions de l’Atlas présents en captivité.
Ces analyses ont donné les résultats suivants: les lions de l’Atlas actuellement en captivité sont à 100% purs, en tout cas pour ceux qui viennent directement de la Ménagerie Royale de Rabat.

Réintroduire le lion de l’Atlas dans la nature.
Le gouvernement marocain avait pour projet de réintroduire les derniers spécimens en captivité dans la nature mais ce projet trop difficilement réalisable fut abandonné.un autre projet décidé en 2009 peine à se mettre en place. si d’aucuns certifient qu’il a été abandonné, d’autres, en revanche, affirment qu’il serait toujours d’actualité

Le parc national du Tazzeka serait tout désigné. D’une superficie de 10000 hectares, celui-ci serait… clôturé, et il vaut mieux ! Parallèlement, du gibier serait ré-acclimaté : cerfs, mouflons, sangliers, singes et gazelles. De quoi nourrir les fauves…
Ce projet, qui a aussi une dimension touristique, suscite toutefois la méfiance des éleveurs (comme en Europe lorsque l’ours ou le lynx est réintroduit), ainsi que des interrogations des milieux écologiques. Ceux-ci se demandent si un programmation de réintroduction doit nécessairement dépendre d’une rentabilité économique et si l’enthousiasme pour le lion de l’Atlas ne risque pas d’être passager.
(Article publie dans le portail San Finna:

Sunday, January 30, 2011

Lion de l'Atlas au zoo de Rabat

Le lion de l'Atlas voué à la vie en captivité

Un projet d'introduction de ce fauve dans son milieu naturel a été remplacé par un programme de conservation en captivité

Une campagne internationale pour la sauvegarde du tigre a incité les gouvernements de 13 pays qui l'abritent à se réunir en novembre dernier en Russie pour un sommet sans précédent avec l'objectif de doubler la population de ce félin à l'état sauvage d'ici à 2022. Le lion de l'Atlas, qui fait lui aussi partie du patrimoine mondial, n'a-t-il pas droit aux mêmes honneurs que ceux d'Asie (indien, afghan et iranien) qui, eux, continuent de vivre à l'état naturel ? Pour répondre à cette question, quelques éléments historiques sont nécessaires.

Le lion de l'Atlas a disparu de l'Afrique du Nord à l'état sauvage vers les années 30 ou 40 du siècle dernier. Mais dans les années 60, quelques spécimens, descendants des lions offerts aux sultans de l'époque par les tribus en guise d'acte d'allégeance, ont été sauvés par la fauverie royale. En 1974, la création du parc zoologique national de Rabat a permis d'y transférer les animaux de la fauverie royale. Par la suite, une équipe d'experts franco-allemands a été consultée pour déterminer la pureté des lions de l'Atlas provenant de cette ménagerie royale. Les experts ont classé ces lions en trois catégories. La première et la deuxième ont les caractéristiques du lion de l'Atlas et la troisième a été éliminée. Après, il a été décidé de placer des spécimens de ces deux catégories dans des zoos : marocains, européen et américain. «Par la suite, un programme d'élevage en captivité en vue de purifier l'espèce par des croisements absorbants (sélectifs) a été mis en place par les trois groupes de zoos pour une durée de plus de 25 ans», a indiqué un expert qui avait suivi ce dossier. Après quoi, les trois groupes d'experts initiateurs de ce projet se sont posé la question suivante : A quoi cela sert-il de continuer à investir dans une espèce qui ne pourra pas être réintroduite dans la nature ?

Dans les années 90, un projet de réintroduction du lion de l'Atlas dans son milieu naturel a été proposé par un groupe anglais, constitué de l'université d'Oxford, de scientifiques et de bailleurs de fonds, aux responsables marocains. Il s'agissait d'un programme d'une durée de 20 ans avec pour objectif final, le développement de l'écotourisme dans la région d'Azilal. «Cette région a été choisie parce qu'elle contenait à l'époque les quelques dernières panthères de l'Atlas encore en vie au Maroc. L'idée était de faire d'une pierre deux coups. Réintroduire le lion de l'Atlas et sauvegarder les rares panthères qui existaient encore dans le monde. Pour accueillir le félin, une réserve de 100.000 ha a été envisagée, dont un dixième de la surface devait être clôturée. C'était une région dépeuplée où le lion ne présentait aucun danger pour la population», a ajouté la même source. Mais ce projet a été abandonné à l'état embryonnaire.

Il a fallu attendre 2009 pour qu'un nouveau programme de conservation de ce fauve voie le jour avec la signature d'une convention cadre entre Abdeladim Lhafi, Haut commissaire aux eaux et aux forêts et à la lutte contre la désertification (HCEFLD) et président-directeur général de la société zoologique nationale de Rabat, d'un côté, et Mélanie Potter, de l'autre, présidente l'organisation non gouvernementale (ONG) britannique Wildlink International. «Cette convention, d'une durée de trois ans renouvelable, s'inscrit dans le cadre de la conservation en captivité du lion de l'Atlas. Elle prévoit une évaluation du patrimoine génétique de la population de cette espèce, à travers des analyses de l'ADN. Les résultats seront exploités pour la mise en place d'un programme d'élevage international ayant pour objectif la conservation et l'amélioration du patrimoine génétique de cet animal», a souligné Abderrahim Essalhi, chef du service de l'entretien des animaux au Parc zoologique national de Rabat. Aujourd'hui, il existe une cinquantaine d'individus de ce fauve dans le monde. Dans le cadre de la sauvegarde du lion de l'Atlas, le Maroc se positionne donc comme une pépinière de l'élevage international de cet animal mythique, notamment pour alimenter les zoos étrangers.

Diversité génétique
La convention cadre signée entre le Haut commissariat aux eaux et forêts et à la lutte contre la désertification et l'ONG britannique Wildlink International vise à mettre en œuvre un programme de préservation et de maintien de la diversité génétique du lion de l'Atlas. Les deux parties signataires s'engagent à mettre sur pied un programme d'élevage du lion de l'Atlas, à la promotion de la recherche scientifique en collaboration avec les universités, les institutions spécialisées et à la mise en place d'un réseau d'échange d'informations et de programmes de sensibilisation et d'éducation axés sur la conservation de ce félin. Cette convention est appuyée par l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) et l'Association africaine des zoos et aquariums

Monday, June 29, 2009

Return of the royal Barbary lion (BBC News)

A possible Barbary lion once living in Leipzig Zoo. A royal stud book could help return the majestic Barbary lion to the wild. Conservationists have created a stud book detailing every descendant of a group of lions once owned by the Sultan of Morocco. These blue-blooded royal lions, all captive, are suspected to be the last Barbary lions in existence. The stud book will help establish a breeding programme, and could also settle a controversy over whether the Barbary lion was a unique subspecies. The Barbary lion is one of the most enigmatic of all large predators, both due to its impressive appearance and uncertainty over its fate. Once numerous across north Africa, the Barbary lion was the most physically distinctive type of lion, including those living elsewhere in Africa and Asia. Now that we have this information, zoos can come together and plan breeding exchanges to avoid inbreeding. It had an extensive mane, and differences in the shape of its head included a more pointed crown and narrow muzzle. People at the time also talked of it being larger, with different coloured eyes to other lions, though it is unclear whether either difference was real. "Historical records suggest that certain behaviours in Barbary lions were also distinctive, for example, they tended to live in pairs or small family groups rather than the prides familiar in Africa," says Simon Black, of the Durrell Institute of Conservation and Ecology at the University of Kent in Canterbury, UK. The last firm record of a Barbary lion is an animal shot in Morocco in 1927, though there is circumstantial evidence that Barbary lions may have survived in the wild in the Atlas Mountains till 1942. However, even by 1899, the lions were becoming rare in the wild, with those seen most often belonging to the Sultan of Morocco. In 1912, these lions were moved from an original captive location near the Atlas Mountains to a lion garden at the Royal Palace in Rabat. When the last Sultan was forced to abdicate in 1953, the lions were moved to two zoos, but on his return in 1955, 17 were returned to the Palace. In 1973, their descendants were moved to Rabat zoo at Temara. Later, further examinations suggested that these zoo lions shared the characteristics of Barbary lions. "There is strong circumstantial evidence, therefore, that the animals at Rabat zoo were a relic from the original Barbary lions collected from the wild," says Black. However, the possibility that some Barbary lions survive, and they may be the last remnants of a lost subspecies of lion, has become an extremely marketable concept. "It is not uncommon for zoos to advertise [that they possess a Barbary lion] when there is little or no evidence to back up the fact," Black says. Worse, those lions that are true descendants of the original Moroccan royal lions are in danger of dying out. To prevent this, Black and colleagues Nobuyuki Yamaguchi, Adrian Harland and Jim Groombridge have created a Barbary lion stud book, that identifies the surviving individuals, their locations, their interrelatedness and their line of descent from the original captive Moroccan population as far back as records are known. The researchers based the stud book on a review of the handwritten zoo records in Rabat kept from 1969 to 1998, plus a detailed review of breeding records across zoos worldwide kept from 1974 onwards. Alongside details of the stud book, published in the European Journal of Wildlife Research, Black's team also calls for a managed and co-ordinated breeding approach to optimise the overall captive population of Moroccan royal Lions. "Now that we have this information, zoos can come together and plan breeding exchanges to avoid inbreeding, ensure genetic diversity is maintained and with it animal health and population viability," says Black. "In this way, if the opportunity exists to re-establish the population in the future, it is not lost by the lions dying out in captivity now," he says. "Several zoos are still keen to continue breeding the animals. They deserve the constructive support of the scientific community." Also that will allow time to perform genetic tests on the lions and "buy time" for scientists to further examine evidence to support whether or not these animals are true representatives of the now extinct subspecies, he says.

Thursday, November 30, 2006

Photo aerienne d'un lion de l'atlas au debut du siecle dernier

A lion seen in the Atlas Mountains, during a flight on the Casablanca-Dakar air route.
The photograph taken by Marcelin Flandrin in 1925 is the last visual record of a wild ‘Barbary’ lion of North Africa.

Friday, September 29, 2006


L'affaire avait déjà été évoquée en 2000 par le Ministère Marocain chargé des eaux et forêts qui souhaite créer une zone protégée, futur lieu de réintroduction de ce fauve mythique. A première vue, le projet semble intéressant et l'intention est louable.
Le dernier spécimen a en effet été abattu en 1922 au Maroc [un lion a été abattu près de Taddert (versant nord de Tizi n'Tichka) en 1942 selon J. Minet. Rapporté par F. Cuzin, NDLR], trophée fort recherché et victime d'un braconnage intensif, alors qu'il s'était déjà éteint en Tunisie et en Algérie quelques années auparavant.

Nettement plus gros que son cousin africain, le lion de l'Atlas vivait principalement dans les massifs montagneux. Des spécimens ont cependant pu être sauvegardés grâce à la fauverie royale de Hassan II et on trouve actuellement une cinquantaine de lions répartis dans divers zoos, dont un peu plus de la moitié vivent dans le parc zoologique de Témara, dans la banlieue de Rabat.

Cette opération est élaborée dans le cadre d'un partenariat entre les gouvernements Marocain et Britannique, car le zoo de Témara devrait être appuyé par une ONG anglaise et des scientifiques d'Oxford.

Cette réintroduction doit a priori s'étaler sur une dizaine d'années et comportera plusieurs phases de travail. Une zone protégée d'une superficie de 10.000 hectares a été délimitée dans une région très peu peuplée, et qui devra être clôturée. Il faudra y réacclimater le gibier de prédilection du grand fauve, c'est à dire des cerfs, mouflons, sangliers, singes et gazelles. Parallèlement, les scientifiques d'Oxford auront la tâche de sélectionner les géniteurs les plus purs afin de démarrer un programme de reproduction en captivité. Enfin, un couple ou deux de lions seront relâchés dans la zone protégée, et devront faire l'objet d'un suivi par les scientifiques.

L'un des buts avoués du gouvernement marocain est de profiter des retombées économiques de ce projet. Il est fort probable en outre qu'il bénéficie de subventions européennes. En effet, le programme de réintroduction de cet animal mythique devrait susciter l'engouement des adeptes du tourisme écologique. Le gouvernement espère bien créer des emplois et booster le secteur de l'hôtellerie et de la restauration.


Mesurant de 2,75 m à 3,40 m (avec la queue) et pesant jusqu'à 315 kilos, le lion de l'Atlas est beaucoup plus grand et plus puissant que le lion d'Afrique. Ce dernier mesure entre 2,50 m et 3 m de longueur (max : 3,3 m) et pèse jusqu'à 273 kilos. Il mesure 1,15 m au garrot. Quand au lion de l'Atlas, il peut mesurer jusqu'à 1,25 m au garrot ! Il est vrai que le tigre d Sibérie reste le plus gros des félins (4 m de la tête à la queue et 384 kilos max), mais il est beaucoup moins haut (1,10 m au garrot). Le lion de l'Atlas était le lion des gladiateurs, d'ailleurs ces derniers fesaient souvent combattre des lions et des tigres, dont le lion sortait pratiquement toujours vainqueur lors des batailles.Le lion de l'Atlas, à un pelage jaune brunâtre et sa crinière est la plus fournie de tous les lions. Elle descend jusque sur les flancs, et peut être totalement noire. La tête de ce lion est énorme, presqu'autant que le tigre de Sibérie.

Lion de l'atlas - zoo de temara

Histoire du lion de l'atlas

The earliest known lion ancestor is a form like Panthera gombaszoegensis from early Pleistocene (about 1.5 million years old) deposits at Olduvai Gorge in East Africa. It had both lion- and tiger-like characters. Primitive lions (Panthera leo fossilis) dispersed in the Old World about 500,000 years ago, in harmony with changing climate and the spread of steppe-like terrain, to which lions were well adapted. "Panthera youngi", with similarities to both cave and American lions, appeared in northeastern China (Choukoutien) some 350,000 years ago or less. Probably it links Panthera leo fossilis and the "spelaea" group (cave lions of Eurasia and America) the other category being the "leo" group including the modern lions of southern Asia and Africa. (Harington, 1996)
Molecular phylogenetic studies suggested that modern lions share a common ancestor in the very recent past, estimated at between 55,000 and 200,000 years ago (O'Brien et al., 1987). Based on genetic distance, the North African-Asiatic lion is estimated to have separated from the African population as recently as 100,000 years ago (O'Brien et al., 1987).
The first humans in the range of the North African or Barbary lion clung to the River Nile for protection against the harshness of the desert. These Egyptians were the first to challenge the Barbary lions with spears and arrows. The Berbers came to found small villages across the mountains of North Africa and eke out a living from small farms, about 3000 years ago. They defended their homes against the lions, but they were no real threat for the Barbary lion population.
It was the Roman Empire that first reduced the Barbary to small numbers. Roman Emperors sought to entertain the people and to reassure them that their civilization had control over nature. The ancient Romans imported lions from North Africa to use in the games of the Coliseum in Rome, and other such arenas. It is known that literally thousands were taken from their homes to other parts of the Roman empire to serve as gladiator's rivals. The Roman carnage ended after six centuries, but the Barbary’s troubles were not over. The Vandals ]and Byzantine Empire briefly held sway over the land until the Arabs came in the 600s. As the Arab presence grew, the lions retreated. They were branded a nuisance and a reward was offered for every lion destroyed.
With the advent of the European hunter in the last century, remaining Barbary lion numbers plummeted. Local guides in the mountains of Tunisia and Morocco would track lions for European hunting for sport, live animals for zoos or museum collections.
Lions were extirpated from Tripolitania (western-Libya) as early as 1700. The last known Barbary lion in Tunisia was killed in 1891 near Babouch, between Tabarka and Ain-Draham. The last known lion in Algeria was killed in 1893 near Batna, 97 km south of Constantine. although the last Algerian lion may have been shot in an unknown location as recently as 1943. In nowadays Tunisia and Algeria the Turks had encouraged the killing of Lions by paying well for the skins. After the French occupation the price went down: the French paid only 50 francs for a skin. On the other hand, many Frenchmen in North Africa became relentless Lion hunters. In Algeria over 200 Lions were killed between 1873 and 1883. Lions disappeared from the Moroccan coast by the mid-l 800s. In Morocco lions survived well into the 20th century, but finally ceased to exist in the 1940s. The last kill was recorded in 1942 on the northern side of the Tizi-n-Tichka pass in the Atlas Mountains, near the road between Marrakesh and Ouarzazat, two major tourist destinations today. (Harper, 1945; Guggisberg, 1961; Nowell and Jackson, 1996; Van den Hoek, Ostende 1999; Yamaguchi and Haddane, 2002)
Meanwhile it was said that sultans and kings of Morocco had been presented lions as the sign of obedience by the nobles, as well as by indigenous Berber people who had shared the Atlas Mountains with the last Barbary lions. Over the coming half-century the royal lions survived war and insurrection. In 1953, when Sultan Sidi Mohammed Ben Youssef (later King Mohammed V) was forced to abdicate and went into exile, the royal lions ( 21 in total) too lost their home at the palace. Three of them were sent to a zoo in Casablanca and the rest were sent to a zoo in Meknès. After the sultan came back to the palace in 1955, the Meknès lions moved back to Rabat again, but the Casablanca lions never came back. Meanwhile the rest of the world continued to assume the Barbary lion was extinct – a premature belief which nearly became fact when a respiratory disease hit the royal lions hard in the late 1960s. King Hassan II, then the owner, decided to reduce the risk and improve life for the lions. A new enclosure was completed in Temara, near Rabat, to house the royal lions, and in 1973, under the administration of the Ministry of Agriculture, this became Rabat Zoo. (Yamaguchi and Haddane, 2002)
Some lions in Temara Zoo in Rabat were identified in 1974 by Leyhausen and Hemmer (Leyhausen 1975) as having physical characteristics of the Barbary lion: very clear light iris, rather than brown; mane spreading behind the shoulders and covering the belly right to the groin, high occiput (back of the head), short legs and deep chest (W. York quoted in introduction to Leyhausen 1975) but none appeared absolutely flawless (Leyhausen 1975).
The current royal lions in Rabat Zoo have not only the right Barbary looks, but also, very importantly, the right pedigree supported by circumstantial evidence. Although it may not be very solid, the existence of such evidence clearly separates the royal lions from all the other big-maned lions whose pedigrees are untraceable. (Yamaguchi and Haddane, 2002) These lions and their descendents will now be studies to see if they possess both phenotype and genotype of the Barbary lion. These lions will be part of the Atlas Lion Project, a selective breeding project in order to try to restore the lost Barbary lion. The final phase of the project will see the lions released into a National Park in the Atlas Mountains of Morocco.

Habitat et nouriture

To judge by historical records, one contiguous lion population may once have been distributed from North Africa through the Middle East to India, and was probably connected to the sub-Saharan population through the present Egypt–Sudan–Ethiopia region. Latest genetic research has confirmed this (Barnett et al. 2006). The lions distributed in the whole of Africa north of the Sahara were called Barbary lions lions (Panthera leo leo).

However, the eastern part of North Africa (modern Libya and Egypt) may not have supported a dense lion population even well before the time of major human persecution (Harper, 1945; Nowell and Jackson, 1996), possibly because of the aridity of the region. Probably by the early 18th century at the latest, lions had disappeared from that part of the North African Mediterranean littoral. This left an isolated population in the western part of North Africa (now called Morocco, Algeria and Tunisia). (Yamaguchi and Haddane, 2002) Unlike most African lions, the Barbary Lion was a mountain predator, preferring woodlands.

The prey for the Barbary lion were mainly Barbary sheep (Ammotragus lervia), wild boar, Cuvier's gazelles (Gazella cuvieri) and Barbary red deer (Cervus elaphus barbarus), but also Arab herds of cows and sheep, and even sometimes a horse. The method of hunting was never documented, but it is believed that they used the same death by strangulation method as do the other great cats of the world. (Yamaguchi and Haddane, 2002; Preservation Station, 2005)

Lionceaux de l'atlas

▪ Naissance de Djebel et Taza, deux lionnes de l’Atlas

Le zoo des Sables d'Olonne ont annoncé la naissance, en juillet dernier, de Djebel et Taza, deux petites lionnes de l'Atlas. L'événement est important car cette sous-espèce de lion est considérée comme éteinte dans son milieu naturel.

Très vulnérables à la naissance, les lionceaux ouvrent leurs yeux qu'après le 6e jour. Leurs dents de lait poussent vers trois semaines. C'est pourquoi la maman et ses deux petits ont d'abord été gardés dans un grand abri intérieur. Mais depuis quelques jours, Djebel et Taza sont capables de suivre leur mère à l'extérieur. Aujourd'hui, Djebel et Taza, sont les seuls survivants descendent des lions de la Ménagerie Royale de Rabat. Ils sont une cinquantaine répartie sur une douzaine de parcs zoologiques dans le monde.
Un projet de réintroduction du lion de l'Atlas est en cours d'étude. Il concerne une réserve située entre le moyen et le haut Atlas, au Maroc. Sans activités humaines, cette région présente également l'intérêt de posséder une faune importante : léopards, macaques, moutons et sangliers...
En attendant la réalisation de ce projet de réintroduction, la naissance de Djebel et Taza constitue une excellente nouvelle pour la sauvegarde de l'espèce. D'autant que l'événement était attendu : il survient après 4 ans d'essais de reproduction infructueux.